San Francisco de Sales nació en el reino de Saboya, en los Alpes occidentales (territorio que hoy es compartido entre Francia, Italia y Suiza), el 21 de agosto de 1567. Por pertenecer a una familia noble pudo estudiar en el Colegio de Clermont de los Jesuitas, en París. En esta época Francisco experimentó una crisis espiritual aunque continuó perseverando en su educación superior por lo que se doctoró en Derecho Canónico y Civil en la Universidad de Padua.

Su padre tuvo cierta resistencia a la hora de aceptar la decisión de su hijo de ser sacerdote. Su primera encomienda fue misionar en Chablais. Durante cuatro años y por toda la región, teniendo como modelo a San Carlos Borromeo, defendió la fe mediante folletos, lo que le permitió ser reconocido. Tal situación le trajo enemigos que atentaron en contra suya. Su obra literaria en defensa de la fe fue reunida en libros como Controversias y la Defensa del Estandarte de la Santa Cruz. Se estima que su apostolado permitió que cerca de 72,000 Calvinistas regresaran a la Iglesia Católica. Más tarde el propio Francisco reflexionaría acerca de su misión: Yo he repetido con frecuencia que la mejor manera de predicar a los herejes es el amor, aun sin decir una sola palabra de refutación contra sus doctrinas.

En 1602 fue consagrado como obispo de Ginebra, aunque por el dominio de los Calvinistas en la región ubicó su residencia en Annecy. Su diócesis se caracterizó por una organización eficiente y por un vínculo estrecho con los laicos, que recibieron una formación que esclarecía la doctrina eclesial. Por lo anterior, Francisco de Sales fue ganándose un lugar especial entre los fieles por su dirección espiritual.

En 1609 recopiló sus reflexiones acerca de la devoción y la espiritualidad contenidas en sus cartas. El libro llevó por título Introducción a la Vida Devota, que generación tras generación se ha convertido en una obra de referencia esencial. También destaca dentro de su literatura el Tratado del Amor de Dios, resultado de su perseverancia cotidiana en la oración.

Las crónicas de la época destacan un suceso en el que Francisco recibió en su hogar a un joven sordo. Por lo anterior, conceptualizó un lenguaje de códigos y símbolos que hizo posible una mejor comunicación entre ambos.

En 1610 funda junto a Francisca de Chantal la orden Orden religiosa de las Hijas de la Visitación de Santa María. En un principio Francisco de Sales tenía como proyecto que la orden fuera una sin clausura y desarrollara su misión con los enfermos como en la vida contemplativa. Sin embargo, y por oposición del Cardenal de Marquemont, de Lyon, quien solicitaba la presencia de las hermanas en su diócesis, la orden se transformó a una de clausura, por lo que comenzó a regirse bajo las normas y obligaciones que establecía la Regla de san Agustín.

Francisco de Sales falleció el 28 de diciembre de 1822, cuando tenía 55 años. Fue canonizado cuatro décadas después, en 1665. Dos siglos después, en 1878 el Papa Pío IX lo declaró Doctor de la Iglesia.

En 1873, y a instancias de Madre María de Sales Chappuis -de la Orden religiosa de las Hijas de la Visitación que el propio santo fundó-, el Padre Luis Brisson decidió fundar a los Oblatos de San Francisco de Sales, una comunidad misionera dedicada a la vivencia y divulgación de las enseñanzas de San Francisco de Sales.

Por la importancia que adquirió la obra de San Francisco de Sales, contenida en 30 volúmenes, fue declarado por la Iglesia como Patrono de Escritores y Periodistas Católicos en 1922. También se le conoce como Patrono de los de Difícil Audición.

En 1967, el Paulo VI escribió una Carta Apostólica en la que puso de relieve que la influencia de la visión perspicaz y progresista de San Francisco de Sales fue de gran importancia a la hora de las deliberaciones y decisiones que se tomaron en el Concilio Vaticano II. Acerca de sus reflexiones y exhortaciones San Juan Pablo II manifestó que meditándolas con frecuencia los católicos aprenden a conocer los valiosos tesoros que las mismas encierran.

La festividad de San Francisco de Sales es celebrada el 24 de enero.

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